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新冠疫情会成大流行吗?国外病例激增引起广泛担忧

来源:自然科学

随着这种流行病在世界各地蔓延,科学家们担心COVID-19可能很快成为一种流行病。

随着中国境外新的冠状病毒感染数量激增,科学家们担心病毒的传播将很快变得不可阻挡。一些科学家甚至咕哝着P字:大流行。

意大利都灵的一家医院,这里出现了几百例COVID-19确诊病例。来源:Mauro Ujetto/NurPhoto via Getty意大利都灵的一家医院,这里发生了数百例COVID-19确诊病例。资料来源:Mauro Ujetto/NurPhoto通过Getty

korea感染了900多人,其中许多人集中在大邱市。在过去的几天里,意大利官员一直在尽最大努力控制该国北部的传染病:300多人被感染,约10人死亡。最令人担忧的是,伊朗的疫情已经造成至少15人死亡,受感染人数不详,而且病毒似乎已经蔓延到中东的其他国家。

最近爆发的包括许多与中国没有明显关联的病例,有些病例已有数周未被检测到,这可能意味着不再可能含有致病性病毒COVID-19。

香港大学传染病流行病学家本考林说:“韩国,特别是伊朗和意大利,已经收到了大量以前没有发现的确诊病例。这实际上告诉我们,遏制这种新的冠状病毒是不可能的。”

科学家们表示,可能需要新的策略来控制其传播,包括在中国境外采取更广泛的措施来限制人群聚集,比如停课。但是为了最有效地部署这些措施,研究人员需要回答一些关于这种流行病的关键问题。一个是儿童是否会像成人一样传播病毒,另一个是儿童是否同样容易感染。

大流行的可能性?

世卫组织官员在2月24日表示,新冠状病毒的全球爆发并不构成大流行。大流行被广泛理解为传染病在多个地区不受控制的传播。世卫组织总干事坦德赛说:“这种病毒有可能大流行吗?当然有。它已经流行了吗?根据我们的评估,我们没有。”目前,世卫组织正在向意大利和伊朗派遣专家组,以帮助控制那里的疫情。

但其他科学家表示,全球病例激增标志着为期两个月的流行病的转折点。“不管世卫组织怎么说,我认为大流行的流行病学条件已经得到满足,”哈佛大学陈增喜公共卫生学院的传染病流行病学家马克李普西奇说。"从这场流行病的所有合理定义来看,目前的证据表明它正在发生。"

例如,美国疾病控制和预防中心(CDC)的一名官员在2月25日的新闻发布会上说,社区交流很可能在美国发生。"现在的问题不是社区传播是否会在美国发生,而是何时发生."美国疾病预防控制中心国家免疫和呼吸疾病中心主任南希梅索尼埃说。

研究人员认为伊朗的死亡尤其令人担忧。考林说:“如果第一个确诊病例是致命的,这意味着感染可能会持续几周。”

英格兰南安普敦大学的地理学家安德鲁泰特姆带领团队模拟了新冠状病毒的全球传播。他说,过去一周在黎巴嫩、伊拉克等地发现了大量从伊朗进口的病例,值得警惕。由于经常出国旅行的伊朗人不多,这表明病毒在伊朗已经传播了很长时间,可能还有大量未被发现的病例。英国爱丁堡大学公共卫生研究员德维斯里达尔补充道:“我认为就伊朗而言,我们只看到了冰山一角,因为我们只看到了报道的最严重的病例。”

Missing Contacts

Lipsitch和其他科学家认为,最初似乎阻止疫情在中国境外进一步蔓延(持续一个多月)的控制措施可能很快变得不可行,包括快速识别感染者及其密切接触者,并隔离他们以防止病毒进一步蔓延。利普西奇说:“我不认为大多数地方有足够的资源来追踪所有失踪的感染者和被这些失踪的病人感染的其他人,等等。”

世界卫生组织决定暂时不把全球疫情描述为“大流行”,部分是基于以下数据:中国的感染人数在1月23日至2月2日期间达到高峰,中国采取了控制措施,如部分封锁武汉等城市,武汉在其中发挥了作用

但考林也表示,这种措施在更广的范围内是不可行的。封锁措施只有在实施数周或更长时间后才会有效。此外,随着受感染人群离开城市,检疫和隔离的放松将带来新一轮疫情爆发的风险。他补充道:“我们必须更仔细地考虑哪些措施是可持续的,能够在不封锁城市或限制人员流动的情况下减少病毒的传播。”

儿童的作用

这种缓解措施需要增加社会距离,减少与人接触的平均机会。利普西奇说:“我认为,用不了多久,世界上的大多数地方都会以各种方式增加社会距离。这种措施不需要提前识别传染性人群。”

例如,一项对1918年流感大流行1的研究发现,较早关闭公共场所(如学校、教堂和剧院)的城市比后来实施此类措施的城市死亡率更低,总体病例更少。

但是流行病学家说,我们对当前的流行病和冠状病毒仍然知之甚少,无法有效地使用社会距离的度量。考林说,需要更多的研究来确定实施这些措施的最佳时间。最常见的一种方法是关闭学校,但只有当科学家确定孩子们有很强的传播冠状病毒的能力时,这种方法才值得尝试。一些报告指出,儿童在感染后不太可能发展成严重的疾病,但是研究人员不知道儿童是否像成人一样容易感染,或者儿童是否容易将病毒传播给他人。考林说:“这是一个我们迫切需要回答的问题。”利普西奇说,儿童传播季节性流感和流感大流行的能力非常值得关注,“但对于这种病毒来说,这仍然是一个悬而未决的问题。”

Lipsitch说,确定一个孩子传播COVID-19的能力的最好方法是分析密切相关的病例,比如一个家庭中的病例。通过这种方式,可以确定病毒是如何传播的,以及儿童是否被感染并将病毒传播给他人。

免疫问题

如果新的冠状病毒变得无处不在并在社区中广泛传播,研究人员还需要研究受感染的人如何对病毒免疫。Lipsitch说,研究人员假设受感染的人可以在一定时间内避免再次感染,但不清楚要多久。他指出,对普通感冒冠状病毒的免疫力在感染后不会持续很久,所以对新冠状病毒的免疫力可能不会持续很久。通过研究感染者康复后抗体水平随时间的变化来回答这个问题是可能的。伦敦卫生和热带医学院的流行病学家大卫海曼说,对COVID-19的反应不是非此即彼的问题。他希望意大利和韩国等国在准备缓解措施的同时,能尽最大努力遏制新病例并追踪其来源。“我认为人们对流行病关注过多。重要的是对疫情以及如何应对有一个基本的了解。”他说。



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